Wednesday, December 10, 2014

My Improved Bechdel Test / Mon test de Bechdel amélioré

For some time, I had an idea in mind : take the Bechdel test for each movie I review. Indeed, female representation in media is dear to me and this test (which estimates the level of female representation's realism in a movie) seemed to be the most appropriate.
However, I wasn't entirely satisfied by the Bechdel test, so I tried to improve it.

Depuis quelques temps, une idée me trotte dans la tête : faire passer le test de Bechdel aux films et séries dont je vous parle. En effet, je prends très à cœur le sujet de la représentation féminine dans les médias et ce test (qui mesure le degré de réalisme de la représentation féminine dans un film) me semblait être le plus approprié.
Cependant le test de Bechdel ne me satisfait pas totalement et j'ai donc cherché à l'améliorer. 


For those who don't know it, this is a test created by Alison Bechdel (an American author) in order to evaluate women presence in a movie with 3 simple questions :

1/ Are they at least 2 women in it ?

2/ Do they talk to each other... ?

3/ ...About something else than men ?


Pour ceux qui ne connaissent pas, c'est un test créé par Alison Bechdel (une auteur américaine) afin d'évaluer (et non mesurer) la présence et le rôle des femmes dans un film. Pour cela, il suffit de répondre à 3 questions :

1/ L'oeuvre comporte au moins 2 personnages féminins...

2/ Ces personnages se parlent entre elles....

3/ Et elles n'évoquent pas des hommes.


Page de comic réalisée par Alison Bechdel à l'origine du test


This test has been blamed because of its lack of scientific grounds and because some horrible sexist movies can pass the test, while some good others will fail. It's true that it isn't an exact test, but I don't think that was the aim. I think the only point was to denounce the lack of strong female characters in movies, showing that those basic rules were rarely satisfied.
Besides, the test has been used to highlight minorities (such as colored people or homosexuals) under-representation, but I don't think it is appropriate. If we can easily imagine that, for women, representing half of the population, it should pass the test, it's less obvious when we're talking about 5 or 30% of the population (random numbers). To denounce their under-representation, it would be much better to use statistical-based tests.
In short, this test is just a rough approximation, but disparities are so huge that it's enough.

However 2 points didn't satisfy me :


  • A lot of great movies have a strong female character but do not satisfy the first condition, while other terrible movies only objectify women. And the Bechdel test put them on the same level ! And I think we should distinct "Blurred Lines" from "Lord of the Ring" ! That is why I created a 4th question.
  • Love is a common subject in movies and a lot of characters only talk about it. And if both men and women talk about it, the question 3 classifies as non representative a love movie that is totally equal. Besides, as a feminist, I think feminism is the right to be who we want for both men and women. And this test only classifies women under-representation. But I was thinking that perhaps movies passing Bechdel test are not sexist for women but possibly are for men ? So instead of having representatives movies and non-representatives movies, we maybe only have a gender cleavage ? That is why I decided to take both men and women Bechdel tests for each movie. So representative movies will be the ones which pass both tests and those which equally fail.
To perfect this test, I also restrained the first condition (*) : "important character" will mean, for me, character with a name (or at least not name after her/his relationship to a man/woman) and significant enough to be remembered.


Ce test a été décrié car il n'est pas rigoureux et peut sanctionner des films militants et à l'inverse laisser passer des films sexistes. Et c'est vrai que ce n'est pas un test exact, mais dans un même temps, je ne crois pas qu'il ait été créé avec cette ambition. Au contraire, je crois que l'idée était plus de dénoncer une tendance au sein des médias en montrant que ces conditions assez basiques sont finalement rarement remplies.
D'ailleurs, ce test a été transposé pour démontrer la sous-représentation des minorités telles que les personnes de couleur ou les homosexuels, mais je trouve pour ma part que ce n'est pas approprié. Si on peut intuitivement imaginer que pour les femmes, représentant 50% de la population, ce test devrait être majoritairement rempli, ça devient moins évident quand on parle de 5% ou de 30% de la population (chiffres au pif). Pour mettre en avant la sous-représentation des minorités dans les médias, il vaudrait mieux imaginer un test rationnel reposant sur des bases statistiques.
Bref, tout ça pour dire que ce test n'est qu'un test à la louche, mais que les disparités sont si grandes qu'il suffit largement.

Toutefois, j'étais ennuyée par deux points :

  • Beaucoup de films ne remplissent pas la condition 1 et ont pourtant un personnage féminin très fort, tandis que d'autres films n'ont que des potiches. Or le test de Bechdel met ces films au même niveau. Et on ne peut pas vraiment dire que le clip de "Blurred Lines" est comparable au "Seigneur des Anneaux" ! C'est pourquoi j'ai créé une 4ème question afin de les différencier.

  • L'amour étant un sujet récurrent, beaucoup de personnages de film parlent d'amour. Or, si les hommes parlent autant d'amour que les femmes, la question 3 fausse les résultats. D'autre part, le féminisme est la lutte pour que tous puissent accéder aux mêmes droits, que ce soit les femmes à des attributs dits masculins ou des hommes à des attributs dits féminins. Or ce test ne met en valeur que la sous-représentation de la femme. Et s'il est vrai que c'est clairement la plus forte, je me suis demandé si les films qui passaient le test de Bechdel n'étaient pas eux aussi sexistes ou sous-représentant les hommes. Et qu'au lieu d'avoir des films représentatifs des genres et des films non-représentatifs, on n'avait pas tout simplement un clivage entre les sexes ? C'est dans cet idée que j'ai décidé de faire passer 2 tests de Bechdel aux films : l'un d'un point de vue féminin et l'autre d'un point de vue masculin. Les films considérés comme représentatifs seront donc ceux qui passent les 2 tests ou ceux qui les ratent autant du côté féminin que du côté masculin !


Pour finir de parfaire le test, j'ai également légèrement restreint la condition 1 (*) : "personnage important" signifiera pour moi personnage ayant un nom (ou en tout cas, n'étant pas nommé par sa relation vis-à-vis d'un homme) et une présence suffisamment forte pour qu'on s'en souvienne.


Here are my questions and the labels :


1a/ Are they important female characters * ?
2a/ Do they speak to each other ?
3a/ About something else than men ?
4a/ Is there at least one strong female character ? Or are the women objectified ? (Often without name and only here for their bodies)
1b/ Are they important male characters * ?
2b/ Do they speak to each other ?
3b/ About something else than women ?
4b/ Is there at least one strong male character ? Or are the men objectified ? (Often without name and only here for their bodies)

I will put, according to the results both labels side to side in the end of the movie's review :


A : Affirmative answers to all a questions

B : Affirmative answers to questions 1a and 2a

CAffirmative answers to question 1a

D : Negative answer to all a questions

A : Affirmative answers to all b questions

B : Affirmative answers to questions 1b et 2b

CAffirmative answers to question 1b

D : Negative answer to all a questions


And as a highlight of the non-representative level, here are some side marks :
  • AA, BB, CC and DD => 5/5 _ Movies do not seem to be sexist (but are not necessary representative, especially if they are DD !!)
  • AB and BA => 4/5 _ Men and women are not really balanced
  • AC and CA => 3/5 _ Men and women are quite unbalanced
  • BD and DB => 2/5 _ Men and women are strongly unbalanced
  • AD and DA => 1/5 _ Women or men representation is unfair 
  • AD and DA with women/men objectified => 0/5 This movie is sexist !


Voilà donc le récapitulatif de mes questions, ainsi que les labels :

1a/ Ce film comporte-t'il des personnages féminins importants* ?
2a/ Se parlent-elles ?
3a/ D'autres choses que des garçons ?
4a/ Existe-t'il un personnage féminin fort ? Ou les femmes présentes sont-elles des femmes objet ? (souvent sans nom et mises à l'image uniquement pour leur physique)
1b/ Ce film comporte-t'il des personnages masculins importants* ?
2b/ Se parlent-ils ?
3b/ D'autres choses que des filles ?
4b/ Existe-t'il un personnage masculin fort ? Ou les hommes présents sont-elles des femmes objet ? (souvent sans nom et mises à l'image uniquement pour leur physique)

Et selon les résultats, je mettrai ces labels côte à côte:


A : Réponses positives aux 3 questions a

B : Réponses positives aux questions 1a et 2a


C: Réponses positives à la question 1a


D : Ne répondant positivement à aucune des questions a


A : Réponses positives aux 3 questions b

B : Réponses positives aux questions 1b et 2b


C : Réponses positives à la question 1b


D : Ne répondant positivement à aucune des questions b


Et pour mieux éclairer les labels, j'ai rajouté des notes de sexisme :



  • AA, BB, CC et DD => 5/5 _ Les films n'ont pas l'air d'être sexiste (ils ne représentent pas pour autant la réalité, d'autant plus si ils sont DD !!)
  • AB et BA => 4/5 _ Il y a un léger déséquilibre dans la représentation des sexes
  • AC et CA => 3/5 _ Il y a un déséquilibre conséquent dans la représentation des sexes
  • BD et DB => 2/5 _ Il y a un déséquilibre important dans la représentation des sexes
  • AD et DA => 1/5 _ Il y a un déséquilibre anormal dans la représentation des sexes lorsque cette note est trop fréquente
  • AD et DA avec des femmes/hommes objets => 0/5 Ce film est sexiste !


To conclude, here is the ranking of the movies I reviewed !
Pour conclure, voici les classement des films dont j'ai parlés !


Bechdel + 5/5

- Die Welle / The wave (Dennis Gansel) (in progress / en cours de rédaction) (AA)
Laurence anyways (Xavier Dolan) (AA)
- Twin Peaks (in progress / en cours de rédaction) (AA)

Bechdel + 4/5


Bechdel + 3/5

La vie d'Adèle / Blue is the warmest color (Abdellatif Kechiche) (AC)
The IT Crowd (Graham Linehan) (CA)
Time Traveler : The Girl Who Leapt Through Time (Masaaki Taniguchi) (AC)

Bechdel + 2/5


Bechdel 1/5

The Grapes of Wrath (John Ford) (DA)

Nota Bene :

Do not forget to consider this test with precaution !


  • My list is absolutely not significant since I only write about movies I like
  • Do not forget that those marks are only valuable when taken for a large sample of movies. It's not because a movie has 1/5 that it will be sexist ! I won't be representative, but we should not forget that movies are not created to be representative but to express something. The problem is when almost all movies do not represent the reality and create a wrong image in the society, not when a few movies talk about what they want. This test may only be used as revealer to help people to include diversity in their movies. We all are influenced by our surroundings and even the most struggling feminist may forget to include strong female characters while creating a movie. This test is only here to make the creators think : may some characters be with the other gender ? Will this change something to the story and to the message ? (For exemple, in "Blue is the warmest color", trading a girl for a boy would have not change the story but probably the message). In short, this test exists to push people to think not to limit them !
Don't hesitate to share with me your opinions and ideas to improve this test !


N'oubliez pas de ne pas prendre ce test au pied de la lettre !


  • Ma liste n'est absolument pas représentative de la tendance générale puisque je ne parle que des films que j'ai appréciés.
  • Il ne faut pas oublier que cette note et ces labels sont à considérer au sein d'un ensemble de films. Ce n'est pas parce qu'un film obtiendra 1/5 qu'il sera sexiste ou intolérant. Et c'est encore moins pour cela que ce sera un mauvais film. Si un réalisateur a envie de mettre en scène un film concernant uniquement des garçons ou des filles, c'est son droit et le test ne doit absolument pas être utilisé comme une contrainte. Il doit simplement être un outil pour faire réfléchir les réalisateurs et les producteurs et les pousser à s'interroger sur la place des femmes et des hommes dans leurs films. Et éventuellement les pousser à reconsidérer ce qu'ils avaient peut-être oublié sous l'influence sociétale. (Car ne vous méprenez pas, si on demande à une féministe de réaliser un film, si elle ne réfléchit pas à cette question, il est fort probable qu'elle aussi tombe dans le piège, car on n'est pas habitué à mettre en avant les femmes). L'intérêt est que les gens se posent des questions : le sexe des personnages peuvent-ils être changés sans que cela n'impacte l'histoire ou le message du film ? (Par exemple, dans "la vie d'Adèle", on pouvait changer une fille par un garçon sans changer l'histoire, mais en enlevant le message du film). Bref ce test est là pour pousser à la réflexion, pas pour mettre des contraintes à la créativité !

N'hésitez pas à me faire part de vos avis et éventuelles idées d'amélioration !!!

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